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¿Qué es la demencia?

La demencia es el nombre que se le da a un grupo de afecciones del cerebro que causan problemas para recordar, razonar y comunicarse. La forma más común de demencia es la enfermedad de Alzheimer. Otros tipos son la demencia vascular, la demencia frontotemporal y la demencia con cuerpos de Lewy. Hace años, se solía hacer referencia a la demencia como “senilidad”. Incluso, se pensaba que era algo natural del envejecimiento. Sabemos que no es así, sino que se debe a un daño continuo en el cerebro.

Síntomas de demencia

Los síntomas varían según cuáles sean las partes del cerebro afectadas y cuál sea el estadio de la enfermedad. Los síntomas más comunes son:

  • Pérdida de memoria, incluidos problemas para recordar instrucciones y tareas habituales

  • Problemas con el lenguaje, como tener dificultades para encontrar una palabra determinada o para entender lo que se dice

  • Dificultades para planificar, organizar, concentrarse y emitir juicios de valor. Es por esto mismo que las personas no pueden reconocer sus propios síntomas

  • Cambios en el comportamiento y la personalidad

Tipos y causas de la demencia 

Sección transversal del cerebro que muestra células normales y las células afectadas por la enfermedad de Alzheimer

La demencia tiene muchos tipos y causas. En algunos casos, la causa principal puede tratarse. En otros, la demencia es parte del avance de una enfermedad.

Algunos de los tipos y causas más comunes de la demencia son:

  • Enfermedad de Alzheimer. Se trata de una serie de cambios en las células nerviosas del cerebro que puede ocurrir en los adultos mayores. Es la causa de demencia más común en los adultos mayores.

  • Demencia vascular. Un ataque cerebral o una serie de ataques cerebrales pueden causar un daño cerebral que ocasiona demencia.

  • Proteínas anormales en el cerebro. Pueden acumularse proteínas anormales,llamadas “cuerpos de Lewy”, en ciertas partes del cerebro y causar daños. Este tipo de enfermedades incluye la demencia con cuerpos de Lewy y la demencia por enfermedad de Parkinson.

  • Demencia frontotemporal. Este tipo de demencia sucede cuando hay daños en las partes del cerebro que se conocen como “lóbulo frontal” y “lóbulo temporal”. Esta enfermedad incluye la enfermedad de Pick, el síndrome corticobasal y la afasia primaria progresiva.

  • Otras causas. Niveles bajos de las vitaminas B1 o B12, problemas tiroideos y problemas con el nivel de azúcar en la sangre, el calcio o los niveles de sodio en el cuerpo pueden causar síntomas de demencia. Muchas de estas causas pueden tratarse y los síntomas de la demencia pueden mejorar.

¿De qué manera la demencia afecta el cerebro?

El cerebro controla todo lo que la mente y el cuerpo hacen. Algunas partes del cerebro controlan la memoria y el lenguaje. Otras partes controlan el movimiento y la coordinación. Cuando hay demencia, las células nerviosas del cerebro van poco a poco dañándose o destruyéndose. No se sabe con certeza por qué ocurre esto, pero, con el tiempo, hay partes del cerebro que comienzan a encogerse (atrofia). La atrofia cerebral suele comenzar en la parte del cerebro encargada de controlar la memoria, el razonamiento y la personalidad. Otras partes del cerebro pueden permanecer inalteradas hasta que la enfermedad avanza mucho más.

Las etapas de la demencia

La demencia es una enfermedad progresiva, lo que significa que empeora con el paso del tiempo. Los síntomas varían de una persona a otra, pero hay tres etapas básicas y cada una puede durar meses o años. 

  • Primera etapa. La persona puede parecer olvidadiza, confundida o presentar cambios en su comportamiento. No obstante, es posible que pueda continuar ocupándose de la mayoría de sus tareas sin ayuda.

  • Etapa intermedia. Necesitará cada vez más ayuda con las tareas de todos los días. La persona puede tener dificultades para reconocer a sus amigos y sus familiares, deambular o perderse en lugares que le son conocidos. También puede que se vuelva inquieta o temperamental, con cambios de humor.

  • Etapa avanzada. La demencia en etapa avanzada puede causar problemas graves en la memoria, el juicio y otras aptitudes de la persona, quien necesitará ayuda para casi todos los aspectos de su vida cotidiana.

Signos de demencia

Los signos pueden variar según el tipo y la causa de la demencia. Algunos de estos signos pueden ser:

  • Cambios en el estado de ánimo y la personalidad

  • Pérdida leve de la memoria y confusión

  • Problemas para prestar atención

  • Hacer las mismas preguntas una y otra vez

  • Perderse en lugares que la persona conoce muy bien

  • Colocar erróneamente las cosas en lugares insólitos

  • Problemas para encontrar las palabras correctas o mantener una conversación fluida

El tratamiento de la demencia 

Por el momento, no hay cura para la demencia. Pero, con el cuidado adecuado, muchas personas pueden vivir bien por años.  

  • Actividades y ejercicios.  Ambas cosas son buenas para el cuerpo y la mente. Incluso, pueden ayudar a retrasar el avance de la enfermedad. Las actividades simples, repetitivas, son buenas opciones.

  • Visitas habituales al proveedor de atención médica. Esto ayudará a llevar un seguimiento de los síntomas y del estado general de salud.

  • Medicamentos. Pueden ayudar a manejar algunos síntomas, como la pérdida de memoria. También pueden ayudar a equilibrar los cambios de humor y de comportamiento, así como ayudar a dormir mejor.

Author: StayWell Custom Communications
Last Annual Review Date: 9/22/2014
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