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¿Qué es el VPH (virus del papiloma humano)?

Vista anterior de un corte transversal de la vagina, el cuello uterino y el útero. Primer plano de células normales del cuello uterino, y displasia.
La displasia se desarrolla cuando las células del cuello uterino cambian de manera anormal.

 

Primer plano de corte transversal del cuello uterino en donde se ven verrugas.
Las verrugas en el cuello del útero pueden detectarse mediante una prueba de Papanicolaou.

 

Vista externa de los genitales femeninos que muestra verrugas.
También es posible que las verrugas alrededor de los genitales sean visibles. Esas verrugas externas pueden afectar la vulva, la vagina, el pene y el ano.

El VPH es una familia de virus común. Algunas cepas de VPH genital pueden causar cambios anormales (displasia) en las células del cuello uterino y el ano. En una pequeña cantidad de personas, esos cambios pueden llegar a convertirse en cáncer si no se tratan. Además, otras cepas de VPH pueden causar verrugas genitales (condiloma). Si bien mucha gente tiene VPH, no suele provocar síntomas. Es posible que el virus se detecte cuando hay signos de displasia o verrugas en un Papanicolau.

¿Cómo se contagia el VPH?

El VPH vive dentro de la piel y las membranas mucosas (las membranas que recubren las cavidades y canales del cuerpo, como la vagina, la uretra y el ano). El VPH se contagia cuando una piel que tiene el virus toca otra piel. El VPH genital suele contagiarse con el contacto sexual. Hay condones y otras barreras que pueden usarse para proteger contra el contagio al impedir el contacto con la piel afectada. No obstante, los condones pueden no cubrir toda la piel afectada, por lo que quizás no brinden una protección completa. El VPH no se cura. Aunque los síntomas desaparezcan, el virus permanece en el cuerpo. Dado que a menudo no causa síntomas, mucha gente tiene VPH pero no lo sabe.

Si tiene displasia

El cuello uterino es el canal angosto que se encuentra en la parte inferior del útero. El ano es el final del tracto digestivo. Estas zonas están compuestas por capas de células que suelen cambiar a medida que crecen. La displasia se produce cuando el VPH hace que algunas células del cuello uterino o el ano se modifiquen de alguna manera que no es normal. Esas células anormales pueden detectarse mediante un Papanicolau. Si se las deja sin tratar, pueden llegar a producir cáncer.

Si tiene verrugas

Hay ciertas cepas de VPH que pueden hacer que las células de la piel se reproduzcan con mayor frecuencia de la que deberían. Esas células adicionales se acumulan y forman verrugas. Pueden formarse verrugas en el cuello uterino. También pueden formarse alrededor o dentro de la vagina o el ano, y sobre el pene.

Hay vacunas disponibles para protegerse contra ciertos tipos de VPH. Su proveedor de atención médica puede darle más información al respecto.

Author: StayWell Custom Communications
Last Annual Review Date: 5/15/2011
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