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La neumonía asociada a la atención médica

La neumonía es una grave infección pulmonar causada por microbios como bacterias y virus, así como por ciertos tipos de hongos. Ciertas personas entran en contacto con los microbios de la neumonía en el transcurso de las actividades de la vida cotidiana, como por ejemplo en la escuela, el trabajo o el gimnasio. Sin embargo, otras personas contraen la infección durante una estadía en un hospital o centro de cuidados a largo plazo. Aunque puede resultar peligrosa para cualquiera, la neumonía constituye un riesgo especialmente importante para las personas en el ámbito de la atención médica. Esta hoja contiene más información sobre la neumonía asociada a la atención médica y las medidas que los hospitales están tomando para controlarla.

¿Cuáles son los factores de riesgo de la neumonía asociada a la atención médica?

Contorno de una cabeza y pecho humanos con la cabeza girada hacia un lado. Pueden verse las estructuras internas de la nariz, las vías aéreas y los pulmones. La infección se encuentra en la parte inferior del pulmón.
Los microbios que causan la neumonía pueden propagarse de las vías respiratorias a los pulmones.

El riesgo es mayor para las personas que:

  • Han estado en la unidad de cuidados intensivos o conectadas a un respirador mecánico.

  • Tienen dificultades para tragar, toser o eliminar flema de la garganta o de los pulmones.

  • Tienen el sistema inmunológico debilitado por enfermedades o medicamentos.

  • Tienen otra afección grave como diabetes, insuficiencia cardíaca o enfisema (una enfermedad que daña los pulmones).

  • Tienen dificultades para respirar hondo (por ejemplo, personas con fracturas en las costillas o incisiones en el abdomen).

¿Cómo se propaga la neumonía asociada a la atención médica?

  • Respiradores mecánicos (aparatos que facilitan la respiración): Estas máquinas ayudan a respirar a pacientes que no están en capacidad de hacerlo por su cuenta. Generalmente, la persona está conectada a un respirador mecánico mediante un tubo que transporta aire hasta los pulmones. El hecho de tener puesto este tubo aumenta el riesgo de contraer neumonía.

  • Aspiración: Los microbios de la boca o la garganta pueden provocar neumonía cuando entran en las vías respiratorias de los pulmones. Es más probable que esto ocurra en personas que no están completamente conscientes de que deben permanecer acostadas, o que no pueden tragar la flema que producen ni toser para expulsarla de la garganta.

  • Contacto a través de las manos: Los microbios que causan neumonía pueden propagarse de un paciente a otro a través de las manos de los profesionales de atención médica.

¿Cuáles son los síntomas de la neumonía asociada a la atención médica?

La neumonía suele comenzar sin previo aviso. Al principio puede parecerse a un resfriado o la gripe, pero sus síntomas tienden a empeorar en poco tiempo. Estos síntomas pueden ser:

  • Tos fuerte, en la que puede expulsarse una flema verdosa o amarillenta, o sangre

  • Fiebre y escalofríos con temblores

  • Falta de aire

  • Dolor de pecho al respirar o toser

  • Confusión

¿Cómo se diagnostica la neumonía relacionada con la atención médica?

La neumonía puede ser difícil de detectar en las personas que ya están enfermas. Para tratar de encontrar la causa de los síntomas, un proveedor de atención médica ausculta el pecho del paciente por medio de un estetoscopio. También podrían realizarse análisis de sangre y una radiografía o tomografía computarizada (radiografía realzada por computadora) del tórax. Si los síntomas no mejoran con el tratamiento, quizás sea necesario realizar además otros exámenes.

¿Cómo se trata la neumonía asociada a la atención médica?

La neumonía provocada por bacterias se trata con antibióticos. Las personas que están en riesgo de tener complicaciones o se encuentran muy enfermas podrían recibir más de un medicamento. Muchas personas reciben también cuidados de apoyo, como oxígeno y tratamientos que aflojan la flema espesa para permitir que salga de los pulmones.

Complicaciones de la neumonía relacionada con la atención médica

  • Bacteriemia (bacterias en la sangre): Los microbios provenientes de la infección pulmonar entran en la sangre y dañan el hígado, los riñones, el corazón y otros órganos.

  • Derrame pleural: En el espacio entre los pulmones y la pared del tórax se acumula líquido que dificulta la respiración. Con frecuencia, este líquido también se encuentra infectado.

  • Absceso pulmonar: En el lugar donde se ha destruido el tejido pulmonar, se forma una bolsa de pus que puede provocar sangrado en el pulmón. En algunos casos, la infección se propaga a otras partes del cuerpo.

  • Insuficiencia respiratoria: Los pulmones ya no son capaces de proporcionar al cuerpo la cantidad suficiente de oxígeno y la persona puede necesitar un respirador mecánico. La insuficiencia respiratoria puede ser mortal.

Prevención de la neumonía asociada a la atención médica: medidas que están tomando los hospitales y centros de atención a largo plazo

Hombre vestido con bata de hospital que respira dentro de un tubo espirométrico.
Para ayudar a prevenir la neumonía, use un espirómetro u otro aparato respirador de la manera que le indique su proveedor de atención médica.

Muchos hospitales y hogares de ancianos toman las siguientes medidas para ayudar a prevenir la neumonía relacionada con la atención médica:

  • Uso limitado de respiradores mecánicos: En lugar de los respiradores mecánicos podrían utilizarse mascarillas faciales o nasales para facilitar la respiración. El tubo respiratorio se extrae en cuanto deja de ser necesario.

  • Elevación de las cabeceras de las camas: Las cabeceras de las camas se mantienen elevadas para ayudar a evitar la aspiración (bacterias o alimentos que ingresan a los pulmones).

  • Uso cuidadoso de antibióticos: Los antibióticos se administran únicamente cuando son necesarios y por la cantidad de tiempo adecuada. Esto ayuda a evitar la multiplicación de microbios que son más nocivos y difíciles de eliminar.

  • Lavado de las manos: Esta es la única medida más importante que puede tomarse para prevenir la propagación de microbios. Los profesionales de la atención médica se lavan las manos o usan un antiséptico a base de alcohol en gel antes y después de tratar a cada paciente. También se limpian las manos después de tocar cualquier superficie que pudiera estar contaminada.

  • Control cuidadoso: Se vigila a los pacientes en forma estricta.

Prevención de la neumonía relacionada con la atención médica: lo que usted puede hacer como paciente

  • Pida a todos los miembros del personal hospitalario que se laven las manos antes de tocarle. ¡No tema expresar su opinión!

  • Lávese las manos a menudo con agua y jabón o use un antiséptico a base de alcohol en gel que contenga al menos un 60 por ciento de alcohol.

  • Mantenga la cabecera de su cama elevada como mínimo 30 grados, especialmente durante las comidas o si tiene puesto un tubo respiratorio.

  • Haga los ejercicios respiratorios que le recomiende su proveedor de atención médica. Un sencillo aparato llamado “espirómetro” puede ayudarle a mantener despejados los pulmones. Si puede, camine. El acto de caminar ayuda a los pulmones a mantenerse despejados.

  • No fume durante su estadía en el hospital y deje de fumar una vez que salga del hospital.

  • Pregunte a su proveedor de atención médica si le conviene recibir la vacuna antineumocócica para reducir su riesgo de infección.

Consejos para lavarse las manos correctamente

  • Use agua tibia y mucho jabón. Frótese las manos hasta formar abundante espuma.

  • Límpiese toda la mano, debajo de las uñas, entre los dedos y hasta las muñecas.

  • Lávese por lo menos durante 15 segundos. No se limite a lavar superficialmente. Frótese bien.

  • Enjuáguese las manos, dejando que el agua le corra de los dedos hacia abajo en cambio de hacia las muñecas.

  • Séquese bien las manos. Use una toalla de papel para cerrar el grifo del agua y abrir la puerta.

Uso de antisépticos a base de alcohol en gel para manos

Los antisépticos a base de alcohol en gel también son una buena elección para limpiarse las manos. Úselos cuando no tenga acceso a agua y jabón o si sus manos no tienen suciedad visible. Siga estos pasos:

  • Esparza la cantidad adecuada de producto en la palma de una mano conforme a la etiqueta del envase.

  • Frótese las manos enérgicamente, limpiándose los dorsos, las palmas, entre los dedos y hasta las muñecas.

  • Frótese hasta que el producto desaparezca y usted tenga las manos completamente secas.

Cuándo debe llamar a su proveedor de atención médica

La neumonía relacionada con la atención médica puede reaparecer luego del tratamiento o desarrollarse en breve luego de su alta del hospital. Llame a su proveedor de atención médica de inmediato si tiene cualquiera de estos síntomas:

  • Escalofríos o fiebre

  • Tos

  • Dificultad para respirar

Author: StayWell Custom Communications
Last Annual Review Date: 5/15/2011
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