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Infección por el virus de la hepatitis C

La hepatitis es una inflamación (hinchazón) del hígado. La hepatitis puede deberse a diferentes virus tales como el de la hepatitis A, B y C. También pueden causarla las drogas y el alcohol.

La infección por el virus de la hepatitis C (VHC) es una enfermedad que afecta su hígado. Se cree que alrededor de cuatro millones de personas en Estados Unidos tienen hepatitis C crónica, lo que la convierte en la infección de la sangre más común. Algunas personas que se exponen al VHC logran deshacerse de la infección por su cuenta. No obstante, en la mayoría de los casos, la infección permanece para toda la vida a menos que obtenga tratamiento. 

Los síntomas de una infección por VHC suelen ser muy leves. La mayoría de las personas tienen el virus por años y no notan ningún síntoma. Incluso aunque no note ningún síntoma, puede tratarse de una enfermedad grave. Con el tiempo, puede causar otros problemas de salud, como cirrosis y cáncer del hígado. La buena noticia es que los nuevos tratamientos pueden curar la infección por VHC en muchos pacientes y detener el daño hepático causado por la enfermedad.

Contorno de una figura humana donde pueden verse el hígado y el tracto digestivo. El primer plano del tejido del hígado muestra cicatrices.

¿Cómo se contagian las personas?

El VHC se propaga de una persona a otra cuando la sangre que tiene el virus entra en el torrente sanguíneo de una persona sana. Esto puede suceder a través de una transfusión de sangre, al compartir jeringas, durante una diálisis de riñón, o cualquier otro contacto con sangre. La infección por VHC también puede ocurrir por medio del contacto sexual, aunque es mucho menos común. Los CDC recomiendan que se haga un análisis para ver si tiene VHC en los siguientes casos:

  • Si desea saber si tiene o no la enfermedad.

  • Si nació entre los años 1945 y 1965 (baby boomers).

  • Si utilizó alguna vez drogas inyectadas, aunque haya sido una sola vez, hace mucho tiempo.

  • Si se hizo una transfusión de sangre o un trasplante de órgano antes de 1992.

  • Si es un proveedor de atención médica y sus membranas mucosas o heridas tuvieron contacto con sangre de otra persona, o si se pinchó con una jeringa usada.

  • Si se hizo diálisis renal durante un período prolongado.

  • Si su madre tenía hepatitis C mientras estaba embarazada de usted.

  • Si es veterano de la guerra de Vietnam.

  • Si sus membranas mucosas o cualquier otra zona de su piel que tenga una herida tomó contacto con sangre infectada.

  • Si le hicieron tatuajes o perforaciones (piercings) corporales en lugares no regulados.

  • Si ha inhalado drogas por la nariz o compartido los utensilios que se usan para consumir drogas.

  • Si tiene una enfermedad del hígado o las pruebas de funcionamiento del hígado le han dado resultados anormales.

  • Si tiene antecedentes de abuso del alcohol.

  • Si tiene hemofilia y recibió un factor de coagulación elaborado antes de 1987.

  • Si tuvo relaciones sexuales con una pareja infectada con hepatitis C, ahora o en el pasado.

  • Si ha tenido 10 o más parejas sexuales en su vida.

  • Si tiene infección por VIH o infección por el virus de la hepatitis B.

Cómo el VHC afecta su cuerpo

Una vez que el VHC entra al cuerpo, viaja a través de la sangre hacia el hígado. Allí, el VHC puede producir una inflamación. Esto significa que el tejido del hígado se inflama y se irrita. Con el tiempo, este tejido inflamado es reemplazado por tejido cicatricial (fibrosis). Cuando el hígado está cubierto de tejido cicatricial, se conoce como cirrosis. La cirrosis del hígado puede ocasionar complicaciones tales como cáncer del hígado o insuficiencia hepática. Eso es cuando el hígado no puede cumplir sus funciones normales. Esto puede acarrear problemas graves de salud e incluso la muerte.

Última revisión: 12/1/2016
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