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La tuberculosis (TB)

La tuberculosis (TB) es una enfermedad grave causada por bacterias (microbios) que pueden transmitirse de una persona a otra por medio del aire. La mayoría de las veces, la TB infecta los pulmones, aunque en otros casos, también puede perjudicar otras partes del cuerpo. Si no se trata debidamente, la TB puede ser mortal. Esta hoja contiene más información sobre la TB, su tratamiento y las medidas que puede tomar para ayudar a evitar su propagación.

Contorno de la cabeza y pecho de una mujer, con la cabeza girada hacia un lado. Pueden verse las estructuras internas de la nariz, las vías aéreas y los pulmones. El hombre en el fondo tose esparciendo microgotas con gérmenes de la tuberculosis (TB). La mujer inhala las microgotas por la nariz hacia los pulmones.
Los microbios de la TB se propagan por el aire cuando una persona con la forma activa de la enfermedad tose o estornuda.

¿Cuáles son los factores de riesgo para la TB?

Aunque cualquiera puede contraer TB, el riesgo es mayor en personas que:

  • Tienen el sistema inmunológico debilitado por medicamentos como esteroides o una enfermedad como la diabetes o el VIH.

  • Están en contacto estrecho con alguien que tiene TB activa no tratada.

  • Son mayores.

  • No tienen hogar.

  • Viajan a un país donde la TB es común, o vienen de alguno de esos países.

  • Viven o trabajan en un centro residencial, como un refugio, un hogar de ancianos o una cárcel.

¿Cómo se transmite la TB?

Las bacterias de la TB se liberan al aire cuando una persona con la forma activa de la enfermedad tose o estornuda. Cuanto más tiempo dure la inhalación de estos microbios, más probable es que se contraiga la infección.

¿Cuáles son los síntomas de la TB?

Existen dos tipos de TB: la inactiva (denominada también “infección tuberculosa latente”) y la activa (llamada también “enfermedad tuberculosa”).

TB inactiva (infección tuberculosa latente)

Si le han diagnosticado TB inactiva, significa que usted:

  • Tiene bacterias de TB vivas en los pulmones, pero estos microbios están encerrados, de forma muy parecida a como una costra cubre una herida. Como consecuencia de ello, usted no tiene síntomas ni se siente enfermo. La única manera de saber si usted tiene TB inactiva es mediante una prueba de tuberculina.

  • No puede transmitir la infección a otros.

  • Quizás necesite tomar medicamentos para impedir que la infección se active.

TB activa (enfermedad tuberculosa)

Si le han diagnosticado TB activa, significa que usted:

  • Tiene síntomas de TB, tales como tos duradera, cansancio, fiebre, sudores nocturnos y pérdida de peso. Es probable que se sienta muy enfermo.

  • Puede transmitir la infección a otros porque tiene la enfermedad activa en los pulmones.

  • Debe tomar medicamentos para ayudar a curar la enfermedad. El tratamiento suele durar varios meses.La TBpuede ser difícil de curar.

¿Cómo se diagnostica la TB?

Hay dos pruebas que pueden ayudar a detectar la infección tuberculosa:

  • Prueba cutánea (tuberculina o PPD): Le inyectan una solución de prueba justo debajo de la piel del brazo para ver si se produce una reacción (por ejemplo, la formación de un bulto rojo y duro). Usted tendrá que volver al consultorio en 2 ó 3 días para que le examinen el brazo. No falte a esta cita, ya que durante esta visita se enterará de los resultados de la prueba.

  • Análisis de sangre: En esta prueba se extrae una pequeña cantidad de sangre para enviarla a analizar en un laboratorio. Su proveedor de atención médica le dirá si esta prueba está disponible en el área donde usted vive.

  • Otras pruebas: Si usted tiene infección tuberculosa, será necesario que le hagan otras pruebas, como una radiografía de tórax, para saber si está activa. También es posible que su proveedor de atención médica le tome una muestra de esputo (flema expulsada durante la tos), para enviarla a analizar a un laboratorio y ver si contiene bacterias de la TB o material genético de las bacterias. Saber el tipo de bacteria que le provoca la enfermedad ayuda a su proveedor de atención médica a elegir el medicamento adecuado para tratarla.

¿Cómo se trata la TB?

  • Tanto la TB inactiva como la activa se tratan con medicamentos. Si usted tiene TB activa, quizás tenga que tomar una mayor cantidad de medicamentos.

  • Es probable que comience a sentirse mejor poco después de iniciar el tratamiento, pero asegúrese de seguir tomando todos los medicamentos que le hayan recetado. Ésta es la única manera de curar la enfermedad. Si no toma todos sus medicamentos, no se curará y podrá seguir transmitiendo los microbios dela TB a otras personas.

  • A veces los microbios de la TB se vuelven resistentes, lo que significa que no responden a los medicamentos administrados normalmente para tratarlos. La TB resistente es más difícil de curar, pero casi siempre pueden encontrarse medicamentos eficaces.

¿Qué es el programa DOT?

Durante el tratamiento, usted puede participar en un programa llamado DOT (tratamiento bajo observación directa). En este programa, una enfermera u otro profesional de la atención médica supervisan su tratamiento. Esto puede facilitarle terminar el tratamiento en la menor cantidad posible de tiempo. 

Durante el tratamiento para la TB

  • Asegúrese de tomar todos sus medicamentos según las indicaciones, incluso cuando comience a sentirse mejor. Tendrá que tomar el medicamento durante 6 meses o más. Si bien es cierto que cumplir con este programa requiere paciencia, suspender el tratamiento antes de tiempo significa que los síntomas podrían volverle. Eso produce microbios más nocivos y difíciles de eliminar.

  • Descanse mucho y lleve una dieta sana. Una alimentación nutritiva con muchas frutas y verduras frescas ayuda al cuerpo a combatir las infecciones.

  • Consulte con su proveedor de atención médica antes de usar medicamentos de venta libre que no le hayan indicado específicamente.

  • Si está tomando pastillas anticonceptivas, como precaución use también otro método adicional para el control de la natalidad. Los medicamentos para la TB podrían hacer que la píldora sea menos eficaz durante el tratamiento de la TB.

  • Para evitar el agotamiento, limite sus actividades y planifique períodos de descanso frecuentes.

  • No falte a sus citas médicas. Será necesario que le hagan exámenes a menudo para garantizar que el medicamento le esté surtiendo efecto y que usted esté mejorando.

Cómo pueden ayudar los familiares y amigos

La TBes una enfermedad grave que tarda mucho tiempo en curarse. Si usted tiene un familiar o un amigo con TB, puede ayudarle recordándole a su ser querido que:

  • Tome los medicamentos para la TB a la misma hora todos los días (lo ideal es tomarlos con agua, leche o jugo 30 minutos antes de las comidas o a la hora de acostarse).

  • No falte a ninguna de las citas de control (usted puede ayudar llevándole o consiguiendo a alguien que le lleve).

  • Descanse mucho. 

  • Lleve una alimentación sana.

Prevenga la transmisión de la TB

Si tiene TB activa, usted debe:

  • Pedir a sus familiares, amigos y colegas de trabajo que se hagan el examen. La TB activa puede transmitirse a otras personas.

  • Evitar el contacto con otras personas hasta que su médico le dé permiso.

  • Lavarse las manos a menudo, especialmente después de toser.

  • Usar una bolsa plástica para desechar los pañuelos de papel y otros artículos usados.

Cuándo debe llamar a su proveedor de atención médica

Llame a su proveedor de atención médica inmediatamente si tiene cualquiera de estos síntomas:

  • Tos más intensa o con flema que tiene sangre

  • Dolor de pecho o falta de aire

  • Sudores nocturnos

  • Dificultad para respirar

Llame a su proveedor de atención médica también si está tomando medicamentos para la TB y piensa que tiene efectos secundarios, tales como salpullido, coloración amarillenta en los ojos, orina más oscura o problemas de estómago.

Última revisión: 5/15/2011
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